Candidate assessment: Chicago boy Agustín Carstens can’t understand the financial crisis by Noemi Levy

imfboss has invited candidate assessments from civil society voices in the home countries of the candidates to head the IMF. Throughout the process we will be posting these here for your benefit.

La versión en español de este artículo está disponible abajo.

By Professor Noemi Levy, Faculty of Economics, UNAM, Mexico City, Mexico

The academic and professional life of Agustín Carstens, is linked with the theoretical current of monetarism, led by Milton Friedman, and his successors Thomas Sargent and Robert Lucas, the initiators of the ‘rational expectations’ school.  Carstens started his studies at a private Mexican university (ITAM, Instituto Tecnologico Autonomo de Monterrey), and continued on to do his masters and doctoral work at the University of Chicago. In Mexico, he is known as a ‘Chicago Boy’. His working life has been linked with the central bank, the ministry of finance and the IMF.

As a result, Carstens has never been exposed to alternative economic theories, and during the most critical moments in contemporary Mexican history (crises in 1994 and 2008) he has been a central bank bureaucrat. All of his publications concern exchange rate issues; he is a strong advocate of price stability (see selected publications below and his speeches as governor of the Bank of Mexico). Dr. Carstens has little imagination or creativity.

Politically, Carstens has been linked to the Mexican right. In 2000, when Vicente Fox became the first member of the right-wing PAN (National Action Party) to lead the government, Carstens was appointed sub-secretary of finance, a position which lasted three years. In 2006, he joined the presidential campaign of PAN presidential candidate Felipe Calderon as economic coordinator. This means that he participated both in the smear campaign against the candidate of the left (Lopez Obrador), and was part of the team that committed electoral fraud.  In December of that year he was appointed secretary of the treasury, then in 2010 he was removed from that office and appointed governor of the Bank of Mexico.

Agustín Carstens is known in Mexico as ‘Dr. Catarrito’ (Dr. Sniffle), because at the beginning of the crisis of 2008 when America was plunged into financial crisis, he stated that Mexico had a strong economy with high reserves, and therefore would not suffer from the US economic slowdown.  In early February 2008, he acknowledged that “the slowdown in the US economy will affect Mexico but not as in the past… this time it will cause just a sniffle and not pneumonia as before.” (See Universal.com) He added that the US was near the bottom of the downturn since it had been in a mortgage crisis for more than a year and “therefore it will take more than a year to recover”.  It is clear from such comments that he still does not understand the US crisis. During this now-famous interview, he described the key qualities of the Mexican economy: “a low current account and trade deficit, fiscal discipline, well-conducted monetary policy, a flexible exchange rate, and inflation lower than in the US” and “therefore the disease will be much less severe.”

Carstens’ inability to understand the genesis and development of the economic crisis has proven very costly for Mexico.  It has been the country hardest hit in Latin America by the US crisis, with a 6.5% fall in economic activity, a sharp decline in the exchange rate, and high and rising levels of unemployment. Only in 2011 are economic indicators returning to their 2008 levels, which were already low.

It should be emphasized that the 1994 crisis had the same intensity as that of 2008, however it was shorter. By 1996 the economy was in strong recovery, thanks to external dynamism. In 2008, although there was no financial crisis, the recession was very deep.  Despite this there were only limited efforts to revive the economy. Carstens, as secretary of the treasury, could not turn the economy around. Since becoming director of the Bank of Mexico, he has been unable to regulate the behaviour of banks which, rather than financing economic growth, have been dedicated to speculative activities. The stability of financial wealth is Carstens’ primary concern.  High interest rates and exchange rate stability have attracted foreign capital, pushing up the exchange rate and limiting economic development.

In Mexico, we hope that Dr. Catarrito does not become the managing director of the IMF, because the recipes that he would apply to crisis countries in Europe will undoubtedly be the same as those he has followed in Mexico; that is, cutting liquidity in times of need, and ensuring price stability no matter what its cost in terms of lower growth and higher unemployment. The most dynamic countries in Latin America do not want Dr. Catarrito. Brazil and Argentina have said that they would prefer someone less neoclassical at the IMF.

Key posts

  1. Treasurer of the Bank of Mexico, 1991-3.
  2. Chief adviser to the governor of the Bank of Mexico, 1993-4.
  3. Director general of economic research at the Bank of Mexico, 1994-9.
  4. Executive director at the IMF, 1999-2000.
  5. Later in 2000, appointed undersecretary of the ministry of finance.
  6. Made IMF deputy managing director in 2003.
  7. Economic coordinator in the presidential cabinet of Felipe Calderón from October 2006.
  8. December 2006, appointed secretary of the Treasury.
  9. Governor of the Bank of Mexico, January 2010 to present (his term would end December 31, 2015).
  10. Chair of the Group of Trustees of the Institute of International Finance (IIF).
  11. Member of the Steering Committee of the Financial Stability Board (FSB) and the co-chair of the FSB Regional Consultative Group of Americas.
  12. Taught economics at the University of Chicago and the ITAM.
  13. On 23 May, 2011, Mexico nominated him to head the IMF.

Publications at the Bank of Mexico

1999, Conducting monetary policy under a flexible exchange rate regime; authors: Agustín Carstens, Alejandro Werner Wainfeld, May 1999

1997, Scope of Monetary Policy: Theoretical and empirical regularities in the Mexican experience
Description: The role to be played by the monetary authorities to promote production, employment and international competitiveness of the economy in an environment of price stability; authors: Agustín Carstens Carstens, Alejandro Reynoso del Valle, May 2997.

1996, Some assumptions regarding the 1994-95 crisis in Mexico; authors: Francisco Gil Díaz, Agustín Carstens Carstens, January 1996.


¿Quién es Augustín Carsten?

La vida académica y profesional de Augustín Carsten, está ligado con la corriente teórica monetarista, encabezada por M. Friedman y sus sucesores  Sargent y Lucas que encabezaron la corriente denominada “expectativas racionales”. Estudio la licenciatura en una universidad privada (ITAM, Instituto Tecnológico Autónomo de de Monterrey) y, en la Universidad  de Chicago, la maestría y el doctorado. En México se conoce como un Chicago Boy. Su vida laboral ha estado ligada al Banco de México,  la Secretaria de Hacienda y Crédito Público y el Fondo Monetario Internacional.

No  ha estado expuesto a teorías económicas alternativas y, los momentos más críticos de México (años de 1980, crisis de 1994, crisis 2008) ha sido  funcionario del Banco de México. Todas sus publicaciones están ligadas a temas del tipo de cambio y, es un fuerte defensor de la estabilidad de precios (ver publicaciones más abajo y sus discursos como gobernador del Banco de México). El Dr. Carsten tiene poca imaginación y es poco creativo.

Ha estado ligado con la derecha mexicana. En el año 2000, cuando asume el presidente Fox, primer militante del PAN (Partido Acción Nacional) al gobierno, es nombrada Sub-secretario de hacienda y crédito público, donde duro tres años. En 2006, se incorpora a la campaña de presidencial de Felipe Calderón y, es coordinador del área económica. O sea, fue partícipe de la campaña sucia en contra el candidato de la izquierda y, fue parte del equipo, que cometió el fraude electoral en 2006.  En diciembre de dicho año fue nombrado Secretario de Hacienda y Crédito Público y, posteriormente, en 2010, es removido de ese cargo y nombrado gobernador del Banco de México.

.Agustín Carstens, es conocido en México como el doctor catarrito, porque en los albores de la crisis del 2008, cuando Estados Unidos estaba sumergido en la crisis financiera, este funcionario declaro que México tenía  una economía fuerte, con altas reservas que no sufriría por la desaceleración económica de Estados Unidos. Específicamente, el Jueves 7 de febrero de 2008, “reconoció que la desaceleración en la economía de Estados Unidos sí afectará a México pero no como en el pasado “ahora le dará un catarrito y no una pulmonía como antes”. (véase el Universal.com) y adelantó que Estados Unidos está cerca de tocar fondo, debido a que se lleva más de un año en la crisis hipotecaria y “por tanto costará más de un año en recuperarse”, o sea, tampoco entendió la crisis estadounidense. En esa histórico entrevista volvió a repetir que las cualidades de la economía mexicana se encontraban en “en un déficit corriente y una balanza comercial baja, disciplina fiscal, una buena conducción de la política monetaria, tipo de cambio flexible, además de que la inflación en México fue más baja que en Estados Unidos por lo que es probable que la afección sea mucho menor”.

.Las limitaciones del Dr. Carstens para entender la génesis y el desarrollo de las crisis económicas, resultaron muy caras para México, en tanto, fue el país que más sufrió en América Latina, por la crisis norteamericana, con una caída en la actividad económica de alrededor de 6.5%, experimentando el tipo de cambio una fuerte caída, acompañado  de una gran desempleo. Recién en 2011, los indicadores económicos están volviendo a los niveles de actividad económica de 2008 que de por sí fueron bajos.

 Debe  subrayarse que la crisis de 1994, tuvo la misma intensidad que la del 2008 y, duro mucho menos, en tanto que para 1996, la economía se encontraba  en franca recuperación, por el dinamismo externo. En 2008, aunque no hubo una crisis financiera, la recesión económica fue muy profunda y, fueron limitados los esfuerzos para reactivar la crisis. Cartens, siendo Secretaria de Hacienda y Crédito Público, no pudo reactivar la economía y, siendo director del Banco de México, no ha tenido la capacidad de normar el comportamiento de los bancos que, en vez de financiar  el crecimiento económico, se ha dedicado  a especular. La estabilidad de la riqueza financiera es la principal preocupación del Dr. Carstens, en tanto, tasas de interés mexicanas sobre las internacionales y estabilidad  del tipo de cambio, atraen capital extranjero, sobrevaluan el tipo de cambio y, limitan el desarrollo económico..

Esperamos, que el Dr. Catarrito, no  se convierta  en el director gerente del FMI, porque las recetas que aplicara a los países en crisis de Europa, serán  relativamente iguales a las mexicanas, la cual, es cortar liquidez en los momentos de mayor necesidad y, garantizar, por encima del crecimiento económico y el desempleo, la estabilidad del los precios. Los países más dinámicos de América Latina no quieren al Dr. Catarrito. Brasil y Argentina   señalaron que preferían alguien menos neoclásico en el  FMI.

Hacienda Trabajo más importantes

  1. En el periodo de 1991 y 1993 fue de Tesorero del Banco de México.
  2. De 1993 a 1994 se desempeño como director asesor del Gobernador del Banco de México.
  3. De 1994 a 1999 fue director general de Investigación Económica del Banco Central.
  4. Fue director ejecutivo en el Fondo Monetario Internacional (FMI) en el periodo de 1999 a 2000.
  5. Posteriormente en el año 2000 fue nombrado subsecretario de la Secretaría de Hacienda y Crédito Público.
  6. Para el año 2003 se incorporó al FMI como subdirector gerente.
  7. En octubre de 2006 se incorporó al gabinete presidencial de Felipe Calderón Hinojosa como coordinador del área económica.
  8. El 1º de diciembre de 2006 el presidente Calderón lo nombró secretario de Hacienda y Crédito Público.
  9. Fue nombrado Gobernador del Banco de México para el periodo del 1 de enero de 2010 al 31 de diciembre de 2015.
  10. Fue designado Copresidente del Consejo Directivo (Group of Trustees) del Instituto de Finanzas Internacionales (IIF).
  11. Es miembro del Grupo Director (Steering Committee) del Financial Stability Board (FSB) y del Co-chair del FSB, Regional Consultative Group of Americas.
  12. Dio clases de Economía en la Universidad de Chicago y en el ITAM.
  13. Es un conferencista activo a nivel internacional.
  14. El pasado 23 de mayo México lo postuló para dirigir al FMI.

Publicaciones en el Banco de Mexico

1999-05 Conducción de política monetaria bajo el régimen de tipo de cambio flexible. (Disponible sólo en inglés)
Autor(es): Carstens Carstens Agustín; Werner Wainfeld Alejandro

1997-05 Alcances de la política monetaria: Marco teórico y regularidades empíricas en la experiencia mexicana
Descripción: Papel que debe desempeñar la autoridad monetaria para promover la producción, el empleo y la competitividad internacional de la economía en un ambiente de estabilidad de precios.
Autor(es): Carstens Carstens Agustín; Reynoso del Valle Alejandro

1996-01 Algunas hipótesis relacionadas con la crisis 1994-95 en México. (Disponible sólo en inglés)
Autor(es): Gil Díaz Francisco; Carstens Carstens Agustín

5 thoughts on “Candidate assessment: Chicago boy Agustín Carstens can’t understand the financial crisis by Noemi Levy

  1. A brilliant and devastating dissection of the perspectives of Dr. Carstens. He is being applauded in the FT for his restraint in not imposing foreign-exchange and capital controls despite the many crises Mexico has lived in these last years. That his record in serving the interests of the working classes and small businesses in Mexico is ignored in such accounts cannot surprise us – in the Chicago worldview, as we know, monetary policy has only one aim – stabilizing prices – and financial-regulatory policy has only one aim – facilitating the free flow of capital and of financial acquiisitions. In this respect, Dr. Carstens has served the global financial elite well; indeed, he has brought these ‘amigos’ home to dinner in his house. This can be spun as simply the unfortunate and inevitable outcome of the many economic tragedies that Mexico somehow cannot avoid. It would be poetic justice to now put a citizen of a global-South nation into a position to teach Europe what real fiscal and monetary discipline feels like. But the price of this revenge would be quite high – global depression, not just the stagnation we are now living. Yet maybe this is what the global financial elite really wants – maybe there is a secret desire to suffer for their sins. Is there any “IMF head” strong enough to avoid being just the talking head leading this martyrs’ procession?

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